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Zheng He

Zheng He

Zheng He fue un eunuco de la corte imperial china de los siglos XIV y XV. Militar y marino, ha sido recordado por sus famosos viajes a través de los mares del Océano Occidental como explorador chino del emperador.

Según lo describió su familia, su constitución física distaba mucho de los castrados típicos de la corte. Era alto, de constitución y carácter fuerte y con una gran aptitud hacia el mando, lo que le valió la confianza del emperador para comandar las exploraciones que llevó a cabo a lo largo de su vida.

Biografía

Su nombre real fue Ma He, segundo hijo varón de Ma Haiji y Wen y no pertenecía a la etnia china sino a la casta semu, integrada por aquellos que no fueran mongoles ni extranjeros. De religión musulmana fue un ejemplo de respeto entre religiones, ya que aunque defendía la suya y a los suyos, siempre fue respetuoso con cualquier otra y hasta siguió sus rituales cuando la ocasión lo merecía.

Capturado y castrado en su juventud por las tropas de la Dinastía Ming, se le envió a servir a la corte de Zhu Di, el futuro emperador Yongle, quien le educó le convirtió en oficial de su ejército. Tras destacar en la batalla de Beiping de 1399, el emperador Yongle le cambió el nombre a Zheng He como agradecimiento.

El comandante de las exploraciones

Años después, en 1403, el emperador Yongle comenzó su ansia de viajar. Para ello mandó construir cientos de barcos hasta que consiguió una flota de 1.681 naves. Sus motivos pudieron ser varios, aumentar el comercio marítimo, buscar al derrocado emperador Jianwen, tener un carácter diplomático, explorar, buscar nuevas plantas medicinales, etc. pero el resultado es que sus expediciones no han dejado indiferente a nadie siglos después ya que recorrió la India, el Golfo Pérsico, el Sudeste Asiático, Ceilán, Indonesia y llegó hasta el Canal de Mozambique en África. E incluso, según algunas teorías no probadas, llegó hasta América antes que Cristóbal Colón.

Gracias a estos viajes se produjeron cambios en las relaciones diplomáticas, culturales y de comercio, lo que ayudó a China a mantener su hegemonía en la zona, demostrando su superioridad en campos tecnológicos y organizativos. Y es que sus expediciones estaban formadas por más de 30.000 hombres y cientos de barcos varias veces más grandes y resistentes que las carabelas de Colón.

La Flota

Para que nos hagamos una idea de la flota que acompañaba a Zheng He a lo largo de sus exploraciones decir que contaba con barcos del tesoro de 150 metros de longitud, barcos para transportar caballos, otros para transportar agua potable, cargueros de 77 metros de largo, barcos de guerra de 5 mástiles, patrulleras de hasta 36 metros de largo y barcos de guerra de 50 metros de largo y 5 mástiles. Algo realmente impensable para la época de la que estamos hablando.

Los 7 viajes

En total, Zheng He realizó 7 viajes a lo largo de toda su vida, la mayoría bajo el mandato del emperador Yongle.

El primero de ellos lo realizó en 1405 acompañado de 317 barcos y su objetivo era la India. El viaje duró 2 años y ayudó a mejorar las relaciones con el país vecino.

El segundo viaje se preparó tiempo después y su misión era la de devolver a los embajadores extranjeros a su país de origen. En esta ocasión no fueron tantos barcos, unos 68.

En el tercer viaje que realizaron allá por el año 1409 utilizaron 48 barcos y con él deseaban conseguir un equilibrio diplomático entre Malaka, Siam y Java, querían depositar, además, una lápida conmemorativa a los dioses Buda, Alá y una deidad hindú, como símbolo de respeto. Desgraciadamente, las cosas no salieron como esperaban y tuvieron problemas con los tamiles hindúes. A la vuelta de este viaje, se inició la construcción de la Torre de porcelana en la provincia de Nankín junto a unos fastuosos jardines con las plantas y los animales traídos en las exploraciones de Zheng He. Desgraciadamente nada ha quedado de ella ya que fue totalmente destruida en la rebelión Taiping de 1856.

El cuarto viaje les llevó a la península arábiga y África, totalmente desconocidos para ellos. Zheng He salió de puerto con 63 barcos. Aquello tampoco fue muy bien y hubo varias escaramuzas.

El quinto viaje se realizó en 1416 y querían ampliar relaciones comerciales con África. Este viaje duró 3 años y como curiosidad decir que la gran conmoción que causaron los embajadores extranjeros en la corte imperial no fue poca.

El penúltimo viaje, el sexto, simplemente se realizó para poder devolver a los embajadores a sus países de origen.

Tras un parón de unos años en los viajes debido a la muerte del emperador Yongle, su sucesor Xuande retomó los viajes exploratorios como objetivo de restaurar la tranquilidad en los mares tras haber estado tanto tiempo inactivos.

Desgraciadamente, Zheng He no regresó vivo de esta última aventura. Se puso enfermo en el camino de regreso y sus leales hombres lo arrojaron al mar. Sólo se conserva de él una tumba vacía en Semarang que, a día de hoy, se sigue manteniendo y respetando.